Las aventuras rioplatenses de un cazador de millas

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Antes de la Segunda Guerra Mundial, los viajes de larga distancia -incluso los que se hacían dentro de Europa- eran vistos como una gran aventura. No existían los autopistas con túneles a través de los Alpes, y la calidad de los caminos en la mayoría de los países era pobre. De hecho, ese era el motivo por el cual los fabricantes de autos “sponsoreaban” trayectos de larga distancia, viéndolos como una oportunidad para poner sus vehículos a prueba.

František Elstner encaró varios de estos viajes. Por ejemplo, en 1935 pasó 100 días a bordo de un Skoda Popular en un viaje de 25.000 km por Estados Unidos y México, seguido de otro viaje, esta vez de 11.000 km a través de los Balcanes en un Skoda Rapid. Antes de su relación laboral con Skoda, donde se ocupaba de temas publicitarios, realizó también una serie de viajes con distintos modelos de la marca Aero.

En 1938 este reconocido aventurero checo pergeñó otro gran plan: una travesía por Argentina y Uruguay en el nuevo Skoda Popular 1100, propulsado por un motor de 22 KW. Con el lanzamiento oficial de producción agendado para el otoño europeo de aquel año, el proyecto de Elstner serviría como test de resistencia en un auto de pre-serie y también con el ánimo de construir imagen de marca en Argentina y Uruguay, donde Skoda apenas estaba consiguiendo colocar una docena de autos por año.

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Elstner y su compañera Eva comenzaron su viaje desde Checoslovaquia a mediados de julio de 1938. Su primera parada fue el puerto de Génova, donde la pareja se embarcó en el vapor “Augustus”. Después de algo más de dos semanas, luego de un viaje que incluyó escalas en Senegal, Río de Janeiro y Montevideo, la pareja arribó a Buenos Aires. Luego de estar presentes en la inauguración de un nuevo concesionario de Skoda en Rosario, encararon el viaje originalmente planeado que saliendo de Buenos Aires los llevaría al Gran Chaco, para alcanzar la frontera con Bolivia, retornando por el centro de Argentina y un bucle por la República Oriental del Uruguay.

Lo que no habían planeado era llevar un tercer pasajero. El arribo de los dos viajeros suscitó tanta atención entre la comunidad local de inmigrantes checos que uno de ellos, un peletero llamado František Lhota, decidió escapar de su hogar para unirse a la pareja. Elstner describe esta historia en sus memorias. A pesar de conocer las maneras locales y el idioma, Lhota le causó numerosos problemas a la pareja, como cuando en el norte de Córdoba, sus “habilidades” en la navegación los llevaron a quedarse atrapados en una selva, y -a cierto costo- le tuvieron que pedir a una baquianos que acudieran a su rescate y los devolvieran al camino correcto. Luego de esta experiencia decidieron apegarse al itinerario que el Automóvil Club Argentino había preparado para ellos.

A partir de allí, František y Eva no tuvieron mayores inconvenientes en su recorrido de 6.000 km, pero las angustias pasaban por las noticias que llegaban de Europa, donde escalaba día a día la amenaza de la guerra.

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En Montevideo, Uruguay, improvisaron una carrera contra el Skoda Popular propiedad de Víctor Borrat Fabini, el piloto local que representaba a la marca. Elstner fue más rápido, pero no le dio revancha al as uruguayo. En cambio, el 12 de septiembre de 1938, la pareja se tuvo que embarcar en el “Massilia” en forma precipitada, ya que les advirtieron que sería el último barco con posibilidades de llegar a Europa antes de que se iniciara la guerra. 16 días después, los Elstner llegaron a Bordeaux, Francia, con tanta prisa que debieron separarse del auto para agarrar el tren expreso a París (teniendo apenas 20 minutos para el paso del barco al tren), desde donde volaron a Praga, aterrizando allí en la noche del 29 de septiembre, apenas horas antes de que se firmara el “Tratado de Münich”.

Su Popular “rioplatense” fue transportado por el representante francés de Skoda a París, para ser exhibido en un exposición que, aunque se pospuso, eventualmente pudo celebrarse en el mes de octubre de 1938. En diciembre, František Elstner viajó a París a recuperar el auto y manejarlo de regreso a Praga. Después de un viaje exento de problemas, alcanzó su destino el 2 de enero de 1939. Ya en casa, escribió “Tango Argentino”, el libro que resume sus aventuras en Argentina y Uruguay (al no contar con él, no tenemos precisiones de la ruta finalmente completada por la pareja viajera, ni las coordenadas de la tal selva cordobesa….).

Tango Argentino

Pero la historia no tendría un final feliz, al menos para el auto. El 15 de marzo de 1939, cerca de Vinor, un pueblo que ahora forma parte de Praga, el Popular, conducido por Eva Elstnerová, fue chocado por un camión militar alemán que transportaba soldados de la Wehrmacht, quienes habían ocupado el resto de la Checoslovaquia post “Tratado de Munich” aquel mismo día. En el accidente, el auto dio un vuelco, aunque Eva consiguió salir virtualmente ilesa.

A pesar de las mencionadas ventas magras de automóviles Skoda en los años anteriores a la guerra, Argentina era por aquellos años el principal mercado de exportación para productos de todo tipo manufacturados en territorio checoslovaco. Y Checoslovaquia también presumía de su tradición de aventureros del motor, que encaraban travesías imposibles a bordo de autos fabricados localmente que luego relataban sus aventuras en libros que se convertían en “best-sellers” en aquellos territorios de Europa Central. El ejemplo de František Elstner lo continuarían Jirí Hanzelka y Miroslav Zikmund con sus viajes en Tatra y las detalladas publicaciones sobre aquellas aventuras.

Fotos: Prensa Skoda

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